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Se multiplican las operaciones de reemplazo de rodilla entre los "baby boomers"

Big boom in boomer knee replacement surgeries
U-M experts say huge growth in need far outpaces availability of surgeons

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ANN ARBOR, Michigan. — La rodilla de John Birko tenía osteoatritis, dolía y limitaba seriamente sus actividades diarias.
Y aunque su rodilla se sentía como si tuviese 80 años de edad Birko tenía solo 49. Al igual que muchos de los “baby boomers” –los nacidos en Estados Unidos entre 1946 y 1964- Birko no tenía intenciones de quedarse quieto y por eso se decidió por una operación de reemplazo de rodilla.

“La cirugía de reemplazo de rodilla hizo una diferencia extraordinaria en mi vida”, dice Birko, quien ahora tiene 51 años. “El día después de la cirugía me sentí extraordinariamente bien. Me había olvidado de qué era estar libre del dolor. Estaba en la cima del mundo”.

El número de “baby boomers” que opta por la cirugía de reemplazo de rodilla a edades más tempranas crece a un ritmo exponencial, según J. David Blaha, un cirujano ortopédico en el Sistema de Salud de la Universidad de Michigan.

Hace unos pocos años se efectuaba cada año entre 300.000 y 350.000 operaciones de reemplazo de rodilla. Ahora el número ha subido a alrededor de 500.000. Y los expertos calculan que en diez años podría haber hasta 3,2 millones de cirugías anuales para el reemplazo de rodilla.

Si bien la cirugía de reemplazo de rodilla tiene un impacto positivo en la calidad de vida del paciente, a Blaha y otros expertos en este campo les preocupa que la demanda de rodillas nuevas supere la disponibilidad de cirujanos instruidos para efectuar este procedimiento.

“Un estudio reciente que observó las tendencias en el reemplazo de articulaciones encontró que, si bien el número de especialistas ortopédicos que realizan el reemplazo de articulación aumentará aproximadamente un 2 por ciento, la necesidad de cirujanos ortopédicos se incrementará en 500 por ciento”, indica. “Éste es un problema de proporciones épicas”.

La razón para el incremento puede atribuirse a los “baby boomers que quieren mantener un estilo de vida activo. En el pasado, señala Blaha, las cirugías de reemplazo de rodilla se reservaban para pacientes muy ancianos, afectados gravemente por la osteoartritis”.

Pero los pacientes más jóvenes como Birko, que había desgarrado su ligamento cruzado anterior (LCA) y cartílago cuando era adolescente y más tarde tuvo otra lesión en su rodilla mientras practicaba deportes, experimentan un comienzo más temprano de la osteoartritis que afecta su vida cotidiana.

Actualmente la artritis degenerativa sigue siendo la razón principal para la cirugía de reemplazo de articulación. La artritis degenerativa es una enfermedad crónica que deteriora el cartílago en el extremo de los huesos lo cual causa dolor y un deterioro en el funcionamiento de la articulación. Dado que no hay forma de reemplazar el cartílago en las rodillas el reemplazo total de la rodilla sigue siendo la única opción para recuperar la movilidad y terminar con el dolor.

Afortunadamente la cirugía de reemplazo de rodilla ha avanzado mucho en décadas recientes y ahora es mucho menos dolorosa y la recuperación es notablemente más rápida.

Con la cirugía de reemplazo de rodilla, los extremos dañados de los huesos del muslo, los huesos de la pantorrilla y a menudo la rótula entera es recubierta con superficies artificiales forradas con metal y plástico. Habitualmente los médicos reemplazan toda la superficie en los extremos de los huesos del muslo y la pantorrilla.

Aunque la cirugía de reemplazo de rodilla permite que los pacientes hagan con más facilidad sus actividades diarias, Blaha dice que los cirujanos todavía no tienen un buen panorama de cuánto durarán los implantes de rodilla, especialmente dado que tantos pacientes obtienen rodillas nuevas a una edad más temprana.

“Queremos reemplazos de rodilla que duren por más de 20 años. Pero uno de los problemas es que, no importa cuán buenos seamos con las estadísticas igual se necesitarán 20 años para ver los resultados en 20 años”, indica Blaha quien es profesor en el Departamento de Cirugía Ortopédica de la Escuela de Medicina de la UM. “Hasta ahora tenemos ante nosotros una población joven que anda en los cincuenta años y tiene oportunidades de vivir hasta los 80 y 90. Esta gente quiere reemplazos de articulaciones que duren de 30 a 40 años y no sabemos todavía si eso ocurrirá”.

Una forma de evitar la necesidad de un reemplazo de rodilla es tomar medidas para prevenir la artritis degenerativa. Dado que las personas obesas tienen una incidencia mayor de artritis degenerativa Blaha recomienda que se mantenga un peso corporal saludable y pasos para mantenerse activos en cualquier edad.

Written by Kara Gavin

Courtesy: University of Michigan Health System

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