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La irradiacion, alternativa para esterilizar productos

Irradiation, an alternative to sterilize products
UNAM offers advise to companies and governments for the construction of specific plants

Laura Romero

Ofrece la UNAM asesoría a empresas y gobiernos para la construcción de plantas específicas
En México se requieren por lo menos 10 irradiadores industriales instalados para esterilizar todo tipo de alimentos: frutas, carne, semillas y especias, entre otros, además de normas que acoten claramente las condiciones y dosis en que debe aplicarse este procedimiento, afirmó Epifanio Cruz Zaragoza, del Instituto de Ciencias Nucleares.

Las ventajas de su uso son muchas, agregó, pues a diferencia de otros métodos como la congelación, éste permite que las enzimas maduradoras de la fruta, como en la guayaba o el melón, reaccionen más lentamente. Es decir, se alarga la vida de anaquel. Así, el productor tiene más tiempo para exportar sus mercancías. Es tan eficaz que puede limpiar la carne de cerdo contaminada con cisticercos; además de atravesar cajas completas de suministros. Ello es relevante porque el uso de gases de efecto invernadero –como bromuro de etileno para esterilizar comestibles y cosméticos– quedará prohibido en 2015, de acuerdo con los protocolos de Montreal y Kyoto, firmados por el gobierno mexicano, expuso.

Entonces ya no habrá se permitirá el uso de fumigantes y si no se invierte en tecnología y en formación de especialistas capaces de armar este tipo de aparatos, mantenerlos y operarlos con todos los estándares de seguridad, las consecuencias serán aún más palpables, sostuvo.

Especificó que en el país hay un irradiador industrial en Tepeji del Río y otro en el Instituto Nacional de Investigaciones Nucleares. La UNAM también posee uno, un Gammabeam, rediseñado en Ciencias Nucleares para apoyar la investigación y la comercialización parcial. Uno más se instala en San Luis Potosí.

En Querétaro se ha desarrollado también la metodología para saber si un alimento ha sido esterilizado por radiación mediante un lector de emisión de luz. Para ello, se han establecido colaboraciones con expertos de las universidades Autónoma de Madrid, España; La Sapienza, Italia, y Tesalónica, Grecia, informó. El instituto tiene capacidad de asesorar a empresas y gobiernos en la edificación de plantas de irradiación, así como a universidades estatales, como ocurrió con la de Sonora, donde ya tienen un programa para alimentos, refirió.

Asimismo, los gobiernos de Zacatecas y Veracruz se han interesado en echar a andar un equipo con estas características. El primero, por ejemplo, es el principal productor de chile guajillo, pero está contaminado por insectos y esporas.

Hasta ahora, detalló, se han establecido acuerdos con industrias y se ofrece el servicio de irradiación a 75 empresas para todo tipo de artículos, alimenticios y cosméticos, los cuales, según sus características, reciben diferentes dosis de radiación gamma.

La esterilización con este método de queso, leche en polvo, carnes secas o congeladas, con o sin grasa, frutas, especias (incluidos chiles, pimienta negra y comino), hierbas, productos marinos y masa de maíz, entre muchos otros, redundará en una alimentación de mejor calidad para los mexicanos y, en consecuencia, en la salud, puntualizó.

No obstante lo anterior y a pesar de que en países como España la legislación establece que todos los alimentos deben ser sujetos de radiación para lograr una sanitización o eliminación de microorganismos e insectos, en México se derogó la única norma relativa que había, con el argumento de que esta técnica cambia su aroma. Con esa acción, resaltó, el país retrocedió dos décadas.

El procedimiento permite eliminar los cisticercos en la carne de cerdo contaminada

El argumento es falso pues no modifica sus propiedades nutrimentales ni organolépticas –sabor, olor, textura o color–, según establecen la Organización para la Alimentación y la Agricultura, y el Organismo Internacional de Energía Atómica, entre otros, precisó.

Tal proceso es resultado de la excitación de átomos que al momento de transitar de nuevo a su estado base, emiten energía. En el caso de los comestibles, se trata de radiación ionizante gamma, proveniente de cobalto 60, que tiene una penetración tan larga en la materia, que para detenerla es necesario contar con blindajes de plomo o barreras de concreto, apuntó.

Cuando se coloca una muestra frente a dicha emisión, ésta interactúa con los átomos del alimento y todo lo que contenga, el cual queda ionizado, esto es, con los electrones arrancados, señaló. Después de esto ya no quedan como antes y ello causa la muerte de insectos o bacterias.

Recordó que al inicio del sexenio pasado los productores de cítricos exportaban 30 mil toneladas anuales; en los primeros tres años de ese periodo la cifra descendió a seis mil cuando las autoridades de Estados Unidos no permitieron la importación de la guayaba mexicana por no cumplir los estándares de sanitización. En tanto, para llegar al mercado europeo, se emplearon métodos prehistóricos, como darle a la fruta baños de agua caliente, concluyó Epifanio

Artículo publicado en Gaceta UNAM, Número 4041, 17 de enero del 2008.

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