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Desarrollan un proceso para crear polímeros más limpios y ecológicos

Process development to create more clean and ecological polymers
The innovation, from the Facultad de Química and a private enterprise

LAURA ROMERO

La innovación, de la Facultad de Química y una empresa privada

Expertos de la Facultad de Química desarrollaron y patentaron un procedimiento para la producción controlada de polímeros, utilizados en la vida cotidiana en forma de plásticos, aceites y resinas, entre otros.

La investigadora, durante el proceso de síntesis. Fotos: Francisco Cruz.

La innovación –obtenida junto con el grupo de Leticia Flores, del Centro de Investigación y Desarrollo del Grupo Desc–, permite dar a esos materiales nuevas propiedades, haciéndolos biodegradables, más resistentes o más flexibles, explicó Érika Martin Arrieta, de Química.

La especialista añadió que con este procedimiento pueden además obtenerse productos y procesos limpios, amigables con el ambiente. En la actualidad, señaló, se vive en un mundo de plásticos. En esa industria, cuyo auge inició el siglo pasado, se han creado diversas técnicas para generar polímeros, constituidos por cadenas de unidades iguales o monómeros que se repiten, pero que tardan en degradarse.

Una de las maneras más accesibles para su producción es en la que se emplean radicales libres. Éstos son incontrolables e interactúan con lo que sea para obtener estabilidad. Cuando un radical ataca al monómero se une a él haciendo crecer la cadena; así ocurre hasta que dos radicales se encuentran,

reaccionan y se degradan, agregó. Dichas acciones inician con ciertos parámetros, por ejemplo, con una temperatura determinada y cierta cantidad de iniciador. No obstante, precisó, no se tiene un buen control sobre el crecimiento del polímero, del que no se obtienen formas específicas, sino cadenas que se ramifican, como ocurre con los árboles.

Fue en 2000 cuando se comenzó a trabajar en procedimientos donde los radicales libres pudieran ser controlados, recordó. De esta manera, se buscaba que el polímero tuviera arquitecturas complejas pero estructuradas, por ejemplo, del centro hacia fuera, en forma de estrella. Con esto, adquiere propiedades distintas a las usadas hasta hoy.

La universitaria obtuvo toda una familia de controladores, derivados de azufre, y se han cambiado algunos constituyentes de los polímeros para modificar sus propiedades. Por ejemplo, reveló, se han agregado diferentes monómeros orgánicos o biodegradables.

Lo más importante del procedimiento es que permite generar bloques, como si se cosieran telas de diferentes colores, lo que también cambia las propiedades del polímero, expuso.

Funcionan de la siguiente manera: al chocar contra el derivado de azufre, el hasta entonces incontrolable radical se mantiene en la serie de estructuras concatenadas del controlador. Disminuyendo de esa manera su reactividad, agregó.

Sin embargo, si se hace en exceso, se bloquea la polimerización; por ello, es deseable que se mantenga activo, perohastaciertolímite. Escomozurcirelpolímero del tamaño y forma deseados, y detener el proceso cuando se quiera salir de control con las cadenas durmientes, llamadas así porque después de estar controlado , el radical se reactiva y continúa su acción.

Así, los controladores derivados de azufre y el procedimiento para obtener una arquitectura específica de los polímeros ya han sido patentados en el país. Más allá de un producto o herramienta, se ha protegido una manera fácil y costeable para la industria de generarlos con diversas formas, refirió. Con este método y con estos controladores, reiteró, se pueden hacer crecer los polímeros que se quieran, en forma específica y en bloques, dibloques o tribloques. Por ello, ya se estudia la posibilidad de obtener la patente en EUA y Europa. Al mismo tiempo, se piensan probar derivados que contengan otros elementos, como el fósforo, para controlar a los radicales libres. La aplicación y el proceso industrial corresponden al Grupo Desc, dueño de la mitad de la patente, ya que esta innovación es el resultado exitoso de un convenio universidad- industria, en el cual también se establece la posibilidad de que otra empresa adquiera una licencia de utilización, cuando así convenga a las partes, adelantó.

Por último, Martin Arrieta expresó que la mejora de procedimientos, técnicas y productos, así como el cambio de las empresas hacia el cuidado del medio ambiente (química verde) requiere una inversión que implica un riesgo. Ellas deben apostar en este sentido, en lugar de comprar tecnología barata, mala y antigua, que no les permite ser competitivas, concluyó.

Artículo publicado en Gaceta UNAM, Número 4058, 24 de marzo de 2008.

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